Blog: Mujeres con Ciencia (Women with science*). Marta Macho-Stadler

(For English see below)

MARTAHabladora, pero también ‘buena escuchadora’. Me ilusiono con facilidad, trabajo mucho… y a mi edad, aún no he aprendido a decir que ‘no’.

Foto: Mikel Martínez de Trespuentes. UPV/EHU.

Marta, eres matemática y divulgadora. Me comentabas cuando nos conocimos que ahora empleas más tiempo en divulgación que en investigación. Eres la mujer detrás del blog Mujeres con Ciencia¿Cómo surge este blog? Si, efectivamente, tras la defensa de la última tesis que he codirigido, decidí tomarme las cosas con más calma: dar clases, investigar, hacer divulgación,… todo no es posible a la vez con mucha intensidad.

Además, casi al mismo tiempo, surgió el proyecto del blog Mujeres con Ciencia, que ocupa gran parte de mi tiempo en este momento.

El blog es una iniciativa de la Cátedra de Cultura Científica de la Universidad del País Vasco-Euskal Herriko Unibertsitatea. El responsable de la Cátedra, Juan Ignacio Pérez, contactó conmigo a finales del año 2013; sabía de mi preocupación por los problemas de discriminación de las mujeres (también en el ámbito científico), y quería saber mi opinión sobre la idea de crear un blog dedicado a visibilizar el trabajo realizado por las científicas pioneras y actuales. Le respondí que era una idea estupenda, y me encargó entonces la edición de este blog, que comenzó su andadura a principios de mayo de 2014.

Me comentabas tu apuesta por dar a conocer el papel que las mujeres han jugado en la ciencia. Eres profesora de matemática en la UPV-EHU y crees que visualizar a las mujeres en la ciencia es fundamental para las alumnas de matemática y de otras carreras científicas. ¿Por qué? El blog no sólo va dirigido a nuestro alumnado. El blog –y en parte por eso está escrito en castellano– va dirigido al público en general, un público no necesariamente interesado por la ciencia. Lo importante es que se vea que las mujeres son capaces de hacer ciencia en la misma medida que los hombres. ¿Por qué un público amplio? Porque cuando una mujer joven está decidiendo que desea estudiar recibe la influencia de su entorno cercano, y es importante que las familias y las amistades no las cohíban a la hora de elegir. Y una forma de conseguirlo es viendo que el mundo de la ciencia interesa a las mujeres, que muchas de ellas han hecho aportaciones muy importantes a la ciencia… es decir, en mi opinión, es muy importante tener modelos, modelos femeninos. Y una vez iniciada la carrera, también esos modelos son importantes, para las alumnas y para los alumnos también, ¿por qué no? ¿Por qué los ejemplos deben ser siempre de hombres?

Sientes que la divulgación es una responsabilidad social. Decías que también tiene beneficios personales, monetarios ninguno, pero sí de satisfacción personal. ¿Qué es lo que te aporta satisfacción? Supongo que también habrás pasado momentos duros en los que te cuestionas esto de la divulgación. ¿Tienes algún ejemplo? ¿Cómo has conseguido seguir adelante? Creo que la sociedad tiene derecho a saber qué hacen los científicos en sus laboratorios, que se hace en la universidad, en los centros de investigación. La ciencia se percibe a veces como algo distante, ajeno, inalcanzable, incluso a veces peligroso. Cambiar esa concepción, hacer ver que la ciencia forma parte de la cultura, que es esencial para el avance de la sociedad, transmitir la emoción que se siente cuando se entiende la razón por la que algunas cosas suceden,… creo que eso es fundamental.

La parte que más me gusta de mi trabajo es la docencia, la relación con las personas. Tanto en la docencia como en la divulgación, me produce una gran satisfacción el ver el brillo en los ojos de alguien que ha entendido algo porque has conseguido explicarlo con claridad. Ver en otra persona ese momento ‘ajá’ es maravilloso.

Cuando, junto a otras personas, comenzamos a hacer divulgación en matemáticas, el tema de la difusión de la ciencia estaba muy poco valorado. Algunas personas eran muy despreciativas: ‘Te dedicas a eso porque no eres suficientemente bueno en investigación’. Eso duele en muchas ocasiones, porque los esfuerzos que realizábamos hace diez o quince años eran grandes, teníamos que compatibilizar todas nuestras tareas diarias, con muy poco apoyo y muchas críticas. Pero ver los resultados de lo que haces, gente ilusionada entendiendo algunos conceptos de matemáticas, personas sonriendo mientras intentas transmitirle un poquito de ciencia… eso es impagable, y te hace olvidar cualquier otro sinsabor.

Combinas el blog con perfiles en redes sociales, principalmente Facebook y Twitter. Te he escuchado decir que al principio te costaba ya que por edad este no es tu medio, pero que observando las dinámicas has sabido adaptarte. ¿Tienes algún consejo para otras personas en esta situación? Sí, al principio me costó un poco. Pero observando, con un poco de cuidado, sin prisa, he conseguido adaptarme al medio. Comparto mucho, tanto en Facebook como en Twitter, esencialmente información sobre todos los blogs en los que colaboro. Evito lo personal, creo que no es el foro en el que debe compartirse, pero creo que es muy importante que cuando se comparte se note que quien lo hace es una persona, que puede escribir un tweet con pasión o un comentario en facebook transmitiendo emoción. Es una manera de humanizar y acercar la ciencia.

En mi opinión, hay que ser generosos en las redes sociales, compartir, responder a los mensajes, admitir correcciones, responder solicitudes, ser humilde,… y evitar confrontaciones con personas que sólo buscan polemizar.

Marta, haces divulgación para el público en general (y no para una audiencia especializada). ¿Cómo influye esto en tu forma de escribir, en tu mensaje, y en las actividades en las que participas? Tanto en la docencia como en la divulgación hay que ser muy conscientes de la persona que tienes delante (en el caso de actividades presenciales) o de quien te va a leer. Es muy importante ser respetuoso con las personas a las que te diriges, si no te entienden no es por algo de los que ellos carecen, es porque tú no eres capaz de comunicarlo con la suficiente habilidad. Nunca hay que divulgar desde la prepotencia, creo que algunas personas pecan de esto. Mi intención es transmitir conocimientos y emociones, no concibo otra manera (ya sea en el aula, en un escrito o en una sala de conferencias) de hacerlo. Si mi discurso no emociona es que lo estoy haciendo mal… eso es lo principal a tener en cuenta… ¿Las claves? Pasión y sencillez.

El blog ocupa gran parte de tu tiempo, pero además haces divulgación a través de la literatura y el teatro. Una forma, decías, más apropiada para las no lectoras. ¿Nos puedes contar un poco más? La lectura es una de mis grandes pasiones, y como profesora me he dado veces cuenta muchas veces de que, en gran medida, los problemas de nuestro alumnado se deben a la falta de comprensión lectora. Leen poco, una lástima, porque la lectura te lleva a mundos maravillosos.

Además, unir las matemáticas con la literatura ha sido una manera de reivindicar y de provocar: las matemáticas están en todos los aspectos de nuestra vida (y por eso la literatura habla de matemáticas mucho más de lo que pensamos) y además es importante pensar la cultura como un todo, no separando de manera artificial las mal llamadas “ciencias y letras”.

Me gusta descubrir y hacer descubrir las matemáticas escondidas en textos de cualquier género (novela, teatro, poesía, tebeo,…) y también entender las estructuras matemáticas escondidas detrás de muchos escritos.

Y finalmente, ¿tienes algún consejo para alguien que esté haciendo una apuesta por la divulgación de la ciencia? Yo creo que hay que ser natural y generoso. Cuando uno va a divulgar, sobre todo con un público no especialista, es muy importante ‘no ofender’ a nadie. La gente quiere saber, haz el esfuerzo de contarlo desde la emoción, sin sentirte ‘superior’, ilusionando. En mi opinión es lo principal.

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* The name of the blog in Spanish is a pun. ‘Con ciencia’ means ‘with science’, but ‘conciencia’ means ‘awareness’. So the tittle means ‘Women with science’, as well as ‘Women awareness’.

MARTA

Talkative, but also a good listener. I get excited easily, I work hard… and at my age I haven’t yet learned to say ‘no’.

Foto by: Mikel Martínez de Trespuentes. UPV/EHU.

Marta, you are a mathematician and a communicator. You commented when we first met that nowadays you spend more time doing science communication than research. You are the woman behind the blog Mujeres con Ciencia, how did this blog start? Yes, exactly, after the defense of the last thesis I co-supervised, I decided to take things easy: teaching, research, outreach… everything together with high intensity is simply not possible.  

Also, almost at the same time, the blog Mujeres con Ciencia started, and this takes up a big part of my time right now.

The blog is an initiative of the Center for Scientific Culture of the University of the Basque Country (UPV-EHU). The head of the center, Juan Ignacio Pérez, contacted me at the end of the year 2013; he knew my concern about gender discrimination (also in the scientific sphere), and he wanted to know my opinion about the idea of starting a blog dedicated to make the work of women in science visible, both currently and in the past. I showed my great interest in the idea, and he thus put me in charge of the edition of the blog, which started at the beginning of May 2014.

You are a maths teacher at the University of the Basque Country (UPV-EHU), and you think that it is key to make female students aware of the achievements of women in science. Why? The blog is not only directed at our students. The blog is directed at the general public, a public that is not necessarily interested in science. What is important is to highlight that women are equally capable of doing science as men are. Why a broad audience? Because when a young woman is in the process of deciding what she wants to study, she will be influenced by the people around her, and it is therefore important that family members and friends don’t dissuade them. A way of achieving this is seeing that science is also interesting for women, and that many of them have made important contributions to science… in my opinion, it is very important to have role models, female role models. And once these young women have started their studies, these role women are equally important for them.  Also for men as well, why not? Why do examples always depict men?

You feel that science communication is a social responsibility. You also mentioned that it has personal benefits, not economic benefits, but that it brings personal satisfaction. What is it that brings satisfaction? I guess that you have also gone through harder moments in which you have questioned your desire to do science communication, do you have any examples? How have you managed to keep on going? I believe society has the right to know what scientists do in the labs, what is being investigated in the universities, and in the research centres. Sometimes science is perceived as something distant, external, unreachable, and sometimes even as dangerous. To change that conception, to make people realize that science is part of the culture, that is essential for society’s development; to transmit the excitement one feels when the reason why things happen is understood… I think that is essential.

The part that I like best about my work is teaching, the relationship with people. Both when I teach and when I do science communication, it gives me a great satisfaction to see the sparkle in other people’s eyes when they understand something, because you were able to explain it clearly. To see the ‘ah ha!’ moment in somebody else is marvelous.

When, together with other people, I started to engage in mathematics communication, the idea of science outreach was not appreciated. Some people were very disdainful: ‘You do science communication because you are not good enough to do research.’ This hurts, especially when we had to coordinate it with our many other daily tasks, with little support and a lot of criticism. But when you see the results of your work, excited people who understand some mathematical concepts, smiling people while you try to convey a piece of science… that is priceless, and makes you forget all the other heartaches.

You combine the blog with social media profiles, mainly on Facebook and Twitter. I have heard you say that you struggled a little at the beginning, because simply due to age it isn’t your medium, but that observing the ongoing dynamics you have managed to adapt. Do you have any piece of advice for other people in the same situation? Yes, at the beginning it was hard. But observing, and being a little careful, with no hurries, I have managed to adapt to the medium. I share many things, both on Facebook as well as on Twitter; primarily information about all the blogs with which I collaborate. I avoid personal stuff, I don’t think this is the right forum for that, but I think that it is important that when you share something people can feel there is a person behind the post, who can write a tweet with passion or a Facebook comment with excitement. It is a way of humanizing and bringing the science closer.

In my opinion, we need to be generous in social media, share, respond to messages, accept corrections, answer requests, be humble, … and avoid confrontations with people who are only looking to start an argument.

Marta, you do science communication for the general public, how does this influence your writing style, your message, and the activities you engage in? Both when teaching and when communicating you have to be aware of the person you have in front of you (if it is face-to-face), or of the person who is going to read your texts. It is very important to be respectful with your interlocutors, if they don’t understand, it is not because they lack something, it is because you are not able to communicate it with the required ability. You can never be arrogant, and some people fail in this. My intention is to transmit knowledge and emotions, there is no other way (regardless of it being in the classroom, in a text, or in a conference hall). If my discourse doesn’t get people excited, it means that I’m doing it wrong… that is essential. The keys? Passion and simplicity.

The blog takes up much of your time, but you are also active in communicating through literature and theater. You explained that it is an appropriate way to engage non-readers. Can you tell us a little more about this? Reading is one of my big passions, and as a teacher I have come to realize that many times the problem regarding our students is that they lack reading comprehension. They don’t read much, and it’s a pity because reading takes you to wonderful places.

Moreover, joining mathematics with literature has been a way of reclaiming and provoking: mathematics is in every aspect of our lives (and that is why literature talks about mathematics much more than we are aware of), and it is important to think of culture as a whole, not artificially dividing the so called ‘sciences and humanities ’.

I like to discover and make people discover the maths behind a text of any genre (novel, theater, poetry, comics, …), and also understand the mathematical structures hidden behind many writings.

And finally, do you have a piece of advice for anybody devoting time to science communication? I think we have to be natural and generous. When somebody is going to communicate, especially with a non-specialist public, it is very important not to offend. People want to know, so make the effort to tell it with excitement, without feeling superior. In my opinion, this is essential.